缅甸琥珀化石提供了恐龙时代的精致景观 - 以及道德的雷区

缅甸琥珀化石提供了恐龙时代的精致景观 - 以及道德的雷区

中国腾冲 -在一个阴春的早晨,恐龙鼎盛时期的生命马赛克在这个边境城市逐渐形成。 它散布在数百张桌子上,在店面铺开的床单上,以及商店里的玻璃柜台下。 一些供应商兜售玉或零食,但大多数人都在这里用于琥珀:原始琥珀涂有灰色火山灰; 抛光的琥珀雕刻成微笑的佛像; 琥珀色的鸡蛋大小的蜂蜜,糖蜜或石榴石的颜色。 一些浏览器为自己的收藏品寻找宝藏,而其他浏览器则充当虚拟经销商,在他们的智能手机前面放着琥珀色的碎片,并为远方买家拍摄图像。

对于科学家来说,这不仅仅是购买吊坠或手镯的地方。 3月的一个早晨,北京中国地质大学的古生物学家邢丽达在一张桌子上停下来检查一只高尔夫球大小的琥珀中的蟑螂,从白垩纪中期开始暂停。 它完整​​的四肢曲线从一个看起来比今天的家庭害虫更小和更窄的身体弯曲。

经销商想要大约900美元。 “这是一个好的价格,”兴说。 但他继续前进,寻找更稀有,更具科学价值的游戏。

几分钟后,一个陌生人注意到Xing,拍摄了他的视频,并将其发布到社交媒体上。 在微博上有260万粉丝,Facebook和Twitter的中国混合体,面对婴儿,超级魅力的邢是的名人。 去年,他发表了25篇科学论文和一部与恐龙有关的奇幻小说,并由该国超级巨星科幻作家刘慈欣撰写序言。 但是,和其他一些中国古生物学家一样,邢也因其在这种琥珀中所取得的非凡发现而受到青睐:原始鸟类的幼龟,羽毛的羽毛,蜥蜴,青蛙,蛇,蜗牛和许多昆虫。 就像19世纪的自然主义者在遥远的地方从丰富的雨林中收集物种一样,这些科学家正在1亿年前的热带森林中建立一个详细的生活纪事,所有这些都来自缅甸边境的琥珀。

纽约美国自然历史博物馆的琥珀系列馆长古生物学家大卫·格里马尔迪说:“现在我们正处于疯狂,几乎是狂热的发现之中”。 琥珀发现了数百篇科学论文,中国科学家暗示许多标本尚未发表,包括鸟类,成千上万的昆虫物种,甚至还有螃蟹或蝾螈等水生动物。

但是,尽管缅甸琥珀是科学家的梦想,它也是一个道德的雷区。 这些化石来自缅甸充满冲突的克钦邦,那里的科学家无法检查地质学是否有关于化石年龄和环境的线索。 在克钦邦,竞争对手的政治派别争夺琥珀和其他自然资源所带来的利润。 “这些商品助长了这场冲突,”非政府组织Global Witness驻缅因州驻华盛顿的竞选领导人保罗多诺维茨说。 “他们为武器和冲突参与者提供收入,政府正在发动攻击,杀害人民并实施侵犯人权的行为,以切断这些资源。”

大部分琥珀被偷运到中国进行的贸易中,腾冲官员和贸易商仅在2015年就以7.25亿美元至10亿美元的价格进行了交易。 在中国,珠宝商,私人收藏家和像Xing这样的科学家通过移动支付应用程序交换大量现金,以争夺珍贵的标本。 收藏家经常赢得竞标,这意味着研究人员只能借用它来研究许多标本。

商业和科学的混合“提出了我们以前没有遇到过的新问题......在古生物学之前,”德克萨斯大学奥斯汀分校的古生物学家Julia Clarke说,他经常编写有关缅甸琥珀的论文。 但考虑到即使科学家不买进,琥珀也会被出售,她说,“其他预期结果是什么?”

这就是Xing推向市场的原因。 “如果我们没有得到标本,它可能会成为一些年轻女孩脖子上的廉价珠宝。”

探索古老的森林

距离这个春季市场大约9900万年,距离现在缅甸约220公里的地方,一个温暖的海滨森林与奇怪生物的呼唤相呼应。 当昆虫袭击它们或暴风雨使四肢断裂时,这些树木就会冒出大量的树脂。 加拿大里贾纳皇家萨斯喀彻温省博物馆的古生物学家Ryan McKellar表示,这种树脂混合在一起,混合着无数生物,“就像迷你La Brea Tar Pits一样。” 随着时间的推移,树脂的乳香状气体蒸发了; 它的分子与聚合物相连,硬化成我们现在所说的琥珀。

德国波恩大学的古生物学家Victoria McCoy说,Amber擅长保留细节和软组织。 在接触时,树脂渗入组织,保护被埋葬的动物和植物免受真菌和腐烂,同时也将它们干燥。 之后,树脂硬化形成壳,进一步保护化石内含物。 在最好的情况下,“细胞甚至亚细胞水平的细节仍然保留,”她说。

来自其他主要矿床的琥珀 - 在波罗的海国家的海滩上洗涤或在多米尼加共和国开采的标本 - 远远更年轻。 它也很少捕获强壮,活跃的生物,如蜻蜓,或任何脊椎动物,除了一些蜥蜴。

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古生物学家邢丽达(右)在中国腾冲市场检查琥珀保存的化石。

J. SOKOL / SCIENCE

相比之下,缅甸琥珀已经发现了生物的幻象,这要归功于大量的生物出来以及单件经常接近哈密瓜大小的事实。 正如格里马尔迪所表达的那样:想象一下,给昆虫学家一个更大的虫子网并允许他们摆动更多次。 它不仅仅是昆虫和其他令人毛骨悚然的爬行动物。 “这是绝对,真正令人惊讶的脊椎动物,”爱丁堡苏格兰国家博物馆古生物学负责人安德鲁罗斯说。

2018年,科学家们报告了在缅甸琥珀中完美保存的321种新物种,累计总数达到1195只。一个团队最近认为,缅甸琥珀可能拥有比恐龙整个统治时期任何其他化石沉积物更多的生物多样性。 “你认为这甚至不可能实现,”加拿大埃德蒙顿艾伯塔大学的古生物学家菲利普·柯里说,“但它正在发生。”

在这个富矿中的单一化石照亮了生物如何生活以及它们适合生命之树的位置。 总而言之,这些发现标志着仍然在现代生态系统中存在的血统和生态关系的诞生。

大部分科学奖励都经过腾冲繁华的市场。 在此之前,它从冲突地区出现。

追踪琥珀的来源

2014年,邢潜入缅甸,希望能看到吸引他的标本来源。 琥珀来自克钦的塔奈镇附近的矿山。几十年来,缅甸军队和当地的克钦独立军,一个种族叛乱分子,一直在控制利润丰厚的资源,如玉石,木材,以及最近的琥珀。 外国人不得进入Tanai。 为了进行秘密访问,邢首先跨越边境约110公里前往缅甸边境的琥珀贸易中心密支那。 当这条路看起来很安全的时候,一位朋友将他穿着一条传统的Myanmarese裹裙,穿着longyi走私。

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缅甸克钦邦的工人挖掘了可能会深入100米深的琥珀色矿井。 矿工说他们在事故发生后负责自己的医疗护理。

(左至右)©HKUN LAT; 莫莉

邢和其他矿山的游客描述了一个变成荒芜山坡的茂密地形。 帐篷覆盖深达100米的幽闭恐怖洞,但对于瘦小的工人来说只有足够的宽度,他们说他们在事故发生后负责自己的医疗护理。 矿工们挖了下来,当他们碰到琥珀层时,用手工工具将水平隧道挖出来。 他们在晚上对发现进行排序,以避免宣传有价值的发现。 含有化石内含物的琥珀是最珍贵的,经过数周的不确定性证明矿井将获利。 矿工们通过电话通过口译员说,交战双方都要求贿赂一个地区和设备的权利,然后征收10%的利润。

邢尚未从那次旅行中公布他的完整结论,但他和其他人怀疑琥珀的起源可能比想象的更复杂。 经常引用的9900万年的年龄来自于从矿工购买的火山灰的辐射测年,并于2012年出版。但是,中国南京地质古生物研究所(NIGPAS)的古生物学家王波认为,近期的琥珀色波浪有一系列的年龄。 他有一位有Myanmarese公民身份的朋友收集了最近的火山灰样本,Wang说,这表明琥珀沉积物至少有500万年。 “这是一个时期,”他说,“不仅仅是一个观点。”

然而,矿工和贸易商并不关心地质细节。 琥珀被提取并大致分类后,滑板车,汽车,船只和大象将它运送到密支那的经销商或直接越过边界到腾冲。 缅甸法律明确禁止未经许可出口化石 - 但琥珀被归类为宝石,因此被允许离开。

......缅甸的文化遗产,古生物遗产,正在被批发扯出地面......

迈克尔恩格尔,堪萨斯大学

然而,中国对珠宝进口征税,所以这里的经销商说他们走私琥珀 - 例如,在汽车的轮井中。 在腾冲的市场中,“影子经济”出现在光天化日之下,科罗拉多大学博尔德分校的人类学家亚历山德罗·里帕在2017年的人类学研究中写道。 地方当局不仅容忍,而且警告市场,这是一个经济福利。

科学家们没多久就注意到了。 自20世纪20年代以来,伦敦自然历史博物馆的一个小型藏品为科学家提供了他们对缅甸琥珀内部生活多样性的唯一一瞥。 然后,在20世纪90年代末的一次停火期间,一家小型加拿大公司开始在克钦开采琥珀。 它向格里马尔迪运送了75公斤的原始琥珀。 他发现每公斤酸洗,切割和抛光含有平均46个生物。 在2010年初,这里的市场开始兴起,就像中国境内的琥珀矿被挖掘出来一样。 新琥珀源的需求增加 - 而来自缅甸的涓涓化石涓涓细流变成了洪水。

脊椎动物游行
商业中心

琥珀在缅甸北部的Tanai地区开采,然后运往密支那,在那里被出售或走私到中国的腾冲。 在那里,科学家和收藏家争夺奖品。

他们 160 160 他们 90 他们 44 他们 6 0 500 千米 0 500 千米 缅甸 中国 印度 印度人 海洋 密支那 塔奈 腾冲 仰光 克钦邦 云南省 马德里 琥珀矿 琥珀和化石市场
N. DESAI / SCIENCE

在邢三月访问繁华的户外市场之前,他已经安排在看到发送到手机上的图片后进行购买。 现在,在一间光线昏暗的琥珀珠宝店里,来自密支那的一位相机害羞的20多岁的经纪人送出了今天的奖品:两只琥珀蜥蜴。 在一个方面,皮肤和肉体已经消失在斑块中,露出精致的骨头。 鉴于这里的商业步伐,博物馆凭借其官僚作风和预算编制过程,永远无法与那个标本竞争。 他只是拿出自己的智能手机并点击一个支付应用程序以几百美元购买它 - 这是一个很好的交易,他说,因为这件作品太多云,而且混乱无法制作有吸引力的珠宝。

2014年,邢开始在这里和密支那建立一个买家网络,教他们发现白垩纪鸟翼的爪子,或者用脚趾来判断一只脚是来自蜥蜴还是恐龙。 一旦获得提示,他就会向专家发送图片,希望弄清楚标本是否具有科学价值,证明价格是高价的。 只有这样他才能决定购买。

McKellar说,收到Xing的文章“就像每次圣诞节一样”。 科学家们意识到他们的识别可以提高价格。 例如,一旦标本被命名为鸟类,它可能会达到数万甚至数十万美元。 王补充道,“他们会用我的话来赚钱。”

“在一个理想的世界里,我们不应该交换和购买和销售化石,”英国布里斯托尔大学的古生物学家Emily Rayfield说,他是脊椎动物古生物学会的主席,他解释了该组织的正式立场。 “但有时需要这样做才能让他们留在公众信任中,或将他们带入公众信任。”

起初,邢用自己的钱购买化石。 然后,他说服了他的父母,两位医生,出售他们在中国南方的房子,以释放现金。 他在2016年之前花了这笔钱,他和朋友们创建了一个名为Dexu古生物学研究所(DIP)的非营利组织,该组织位于中国广东省,收购和存放一个永久收藏品,为其他科学家提供标本。

此后,兴发表了足够多的脊椎动物的论文,以填充白垩纪的玻璃容器,其中包括保存了97个脆弱椎骨的小蛇化石,发表于Science Advances ; 科学报告中 ,一只2厘米长的青蛙的前半部分; 和他的一鸣惊人的结果,一个羽毛似的恐龙尾巴,似乎含有当前生物学中的血红蛋白痕迹。

但是邢的第一个也是最持久的成功是小鸟。 在他建立了自己的网络后不久,一位消息人士向他发送了一张琥珀中发现的第一只鸟的照片。 “价格和新宝马差不多,但我们还是得到了,”他说。 “之后我们发现了更多,更多,更多。”

这些鸟来自一个名为Enantiornithes的原始群体,它与其他恐龙一起灭绝。 琥珀保留了前所未见的皮肤和羽毛特征,甚至可以揭示内部细节。 “这是鸟类进化的一个全新窗口,”克拉克说。

例如,其他中国鸟类化石展示了在沉积岩中被压扁的尾羽。 古生物学家认为这些羽毛在现代鸟类中与相似的装饰物相匹配,它们的中心轴像空心管一样。 然而,在2018年12月,邢发布了31枚缅甸琥珀碎片的羽毛,露出了一个开放的超薄中心轴。 鉴于那些脆弱的羽毛总是直接出现在化石中,它们必定能够陷入僵硬的状态,就像孩子的卡扣式手链一样。

“现在我们知道,从这些3D琥珀标本中,我们认为(从扁平化石中看到的)所有东西都是错误的,”Jingmai O'Connor说道,他研究了北京古脊椎动物和古人类学研究所的邢鸟类化石。 2月,该团队发布了另一个琥珀发现:一只鸟的脚上有羽毛 - 这是现代鸟类的预期但以前看不见的进化步骤,后来演变成鳞状,无羽毛的脚。

McCoy说, 侏罗纪公园梦想从琥珀中剔除DNA仍未实现,尽管在非常年轻的琥珀中进行了多次测试。 但琥珀研究人员报告说,化石中还有其他化学痕迹:色素揭示了白垩纪中期太阳下的生物如何闪烁,结构分子如节肢动物外壳中的甲壳素和木质素以及植物纤维素。 上个月,McCoy的研究小组报告说,从缅甸琥珀中的羽毛​​中回收氨基酸,其化学特征表明它们在测试前仍然与蛋白质片段结合。 下一步:实际对古老的蛋白质进行测序,这可以为研究人员提供另一种跟踪进化关系并了解有机体如何生存的方法。

但麦考伊的实验包括用锤子将琥珀包裹的羽毛粉碎成粉末。 科学家和收藏家们更喜欢其他方法来研究被困的生物分子。 研究人员已经开始尝试使用强光X射线进行同步加速成像,例如,使用不同波长的样品中的化学元素发出荧光。 “我们需要花费十年时间才能弄清楚如何真正利用这些标本中的大量信息,”奥康纳说。

当他们检查标本时,科学家们对聪明的伪造者的产品保持警惕。 一个标本作为缅甸琥珀销售,然后进行化学测试,其中包含了琥珀中的第一只乌龟。 “但这是假的,”兴说。

三月的地狱蚂蚁

在距离南京城墙历史中心2100公里处的NIGPAS中国,中国人喝茶。 然后他开始用琥珀拉出袋子里的标记昆虫。 罕见的脊椎动物可能是缅甸琥珀的魅力巨型动物,但无脊椎动物在数量和多样性方面具有统治性。 古生物学家王先生在缅甸琥珀中收集了3万件植物和昆虫,其中许多是从他所在的机构购买的。 他还没有研究过这一切。 “最终,我们认为可能会找到4000或5000种,”他说。

他的实验室采用了一系列高科技成像系统来对准标本而不会破坏它们。 在一个房间里,激光共聚焦显微镜会产生一些精致的结构 - 就像苍蝇的多面眼睛,现在从一定范围内溅到相邻的显示器上 - 发出荧光。 在另一个房间,计算机断层扫描(CT)扫描仪在化石内部进行对等,以制作内部结构的3D模型。

一个新物种的统计

几十年来,只有少数缅甸琥珀接触过科学家。 然后在2000年,一小撮标本开始了。 从2010年左右开始,这种涓涓细流变成了洪水,导致了数百种物种的发现。

1916年 2018 克钦琥珀 矿井提升 生产 50 100 150 200 250 300 321 3
(图表)N。DESAI / SCIENCE ; (DATA)ANDREW ROSS

通过应用这些技术,王和他的竞争对手一样,已经发掘出足够的9900万年前的进化策略来填补自然纪录片。 采取草翅,一种今天捕食蚂蚁和蚜虫的昆虫群。 在一大片琥珀中,蝴蝶状花边的延伸翼展示了一个可能有助于误导捕食者的诱饵眼罩。 在另一种情况下,一种草蛉幼虫像肝苔一样寻找整个世界。 还有一些草蛉的森林地板碎片粘在背上,这是许多现代昆虫仍然使用的伪装策略。

“很遗憾,他们中的大多数已经灭绝,”王说,“但我们很幸运,我们发现了一些关于它们的隐藏故事。”

有些团体没有直接的后代,例如Haidomyrmecines,绰号“地狱蚂蚁”。 它们在蚂蚁家族树的基部附近进化,并形成尖锐的,镰刀状的象牙,可能向上猛击以刺穿其他昆虫。 一些,“独角兽”蚂蚁,也有一个长顶角,可能用来固定猎物到位。 “这些就像蚂蚁世界的暴龙一样,”格里马尔迪说,“如果你学习现代生活动物,你将永远不会知道。”

祖先的蜘蛛提供了另一个惊喜。 在2018年初,NIGPAS的研究人员王和黄迪英分别在自然生态学和进化论上发表了蜘蛛状体的标本,这些尸体由长长的蝎子尾巴牵制。 现在已经灭绝,这些蜘蛛是蜘蛛进化的一个早期分支的坚持者,被认为已经在大约2.5亿年前消失了。 但在现在的缅甸,他们曾经与今天持续存在的真正蜘蛛一起爬行。 那些protospiders也有丝纺机构,证据表明即使早期的蜘蛛也有这种力量。

在所有这些财富中,最重要的可能看起来乏善可陈:用花粉点涂的小甲虫。 它们是生命历史中戏剧性和快速转变的线索,查尔斯·达尔文称之为“一个可恶的谜”:开花植物的出现,主要依靠昆虫访客携带花粉。 来自同一个古老森林的其他琥珀标本显示来自较老的一组树木,裸子植物针叶树和银杏的花粉 - 今天主要通过风传粉。 但甲虫上的一些花粉看起来太大而不能被风吹。 琥珀似乎可以捕捉到许多昆虫群体从裸子植物转向开花植物的那一刻,触及了数百万年的共同进化,这导致了今天花朵和传粉媒介的异常多样性。

研究这种伙伴关系的演变应该有助于研究人员理解为什么昆虫群体茁壮成长或失败 - 当昆虫学家开始担心持续的气候变化可能导致昆虫灭绝浪潮时这一关键问题堪称堪萨斯大学的古生物学家Michael Engel在劳伦斯。 恩格尔说:“缅甸琥珀完全适合现在正在与世界进行的这一重大,不幸,悲惨的实验。”

完全商业化的生态系统

仔细阅读了这里的户外摊位后,邢从一家商店搬到另一家商店,坐在一张又一张优雅的茶几旁边与业主聊天。 在珠宝店的玻璃柜台下,这些商店展示了蕨类植物,花卉,蝎子,可怕的蜘蛛和一个小松果。 新标本从塑料袋背面露出。 一家商店甚至提供了一只幼鸟,其精致的翅膀 - 带有明显的爪子 - 清晰可见。 但经销商要求大约145,000美元 - 太多了。

到了最后,邢的学生有一个装满塑料盒无脊椎动物的软垫背包,以及蜥蜴。 接下来,邢飞到中国附近的主要城市昆明,与一位富有的私人收藏家和网上经销商肖佳见面,后者借给他一条琥珀作为研究的第一条蛇。

一路上,喧嚣永远不会停止。 在肖的司机从机场接起兴之后,他的电话嗡嗡作响:密支那的经销商希望出售可能是琥珀蜂窝的第一个碎片。

邢讨论用肖购买它。 如果他们都没有抓住那个标本,那么同样小而深沉的圈子中的其他人可能会喜欢夏方圆,他是收藏家,经销商和热心的共同作者,他们在十几个高调的论文中居住在全国各地,中国,并与邢竞争顶级标本。 夏说,他每年在缅甸琥珀上花费大约75万美元,而像王一样的感恩科学家已经为他命名了蟑螂,蛙类,寄生蝇和顽皮的物种。 他收藏的大量藏品存放在银行金库中,并在家中为游客带来,包括一只鸟,蜥蜴和一只青蛙。 他说,他最喜欢的标本是一种保存完好的昆虫:他以22,000美元的价格购买了一只螳螂,它看起来随时都可以抬头。

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古生物学家王波(左)与收藏家夏方元(右)在夏的私人收藏中国上海。 感恩的科学家们以夏的名义命名了许多新物种。

DANIELE MATTIOL

Xia的系列还包括从经销商处购买的一个好奇的外壳,该经销商声称它是一只蜗牛。 怀疑样本是更多的东西,他借给了王,他做了一次CT扫描,发现了一个类似鹦鹉螺的灭绝海洋头足类动物的内部特征。 非凡的贝壳一定是在海滩森林中的树脂中捕获的,也许是在暴风雨中被扔到陆地上之后。 上周在美国国家 科学院院刊PNAS )中描述的标本仍然在夏的私人收藏中。

这种安排并不罕见。 王说,中国收藏家对博物馆的标本毫不犹豫,因为中国的法律不对此类捐赠提供税收优惠。 但是一些西方古生物学家对于发布仍在私人手中的化石感到不舒服。 简单地贷款标本不足以确保其长期保存,或者其他研究人员可以访问和研究它几十年和几个世纪。 “科学的全部意义在于我们正在产生和检验假设,”雷菲尔德说。 “如果我们不再能够研究标本,那么它就变成了一个让人听从他们的话语的练习。”

然而, PNAS远不是唯一一本发表中国私人缅甸琥珀系列标本的期刊。 科学进步科学期刊系列的一部分)也发表了关于夏,以及琥珀蛇的标本的论文,现在位于昆明商场的肖的玩具店后面的展览中。 (肖和DIP已安排该研究所拥有该标本,但直到2027年才将其借给肖。)

根据他们的标本状况,肖和夏以及他们合作的科学家说他们计划将他们的藏品变成私人博物馆,并且他们致力于接受外部研究人员的研究请求。 例如, PNAS文件列出了菊石样本,属于上海的Lingpoge Amber博物馆,这是Xia正在准备的机构。 他说他正在与区级政府就太空进行谈判。 当被问及这种情况是否符合他们的政策时, PNAS编辑委员会发表了一份书面回复:“本文作者向我们保证,这些化石将提供给合格的研究人员。”

然而,经验让一些琥珀研究人员保持警惕。 恩格尔回忆曾经要求访问约旦琥珀矿床的已发表标本。 它被安置在一个看似是博物馆的地方,原来是一个收藏家。 “这基本上是他的地下室,”恩格尔说。 “他说,'噢,确定你可以检查它 - 只需10,000美元。'”

然而,由于稀缺性,琥珀化石的吸引力可能会增长,无论所有权如何。 经销商称,琥珀的供应量远低于2015年左右的高度。 在进入白垩纪的那扇窗户打开的时候,它可能已经砰然关上了。

缅甸琥珀的结束?

2017年6月,来自缅甸军队的直升机在Tanai上空嗡嗡作响。 据新闻报道,他们放弃了传单,警告琥珀矿工和其他居民逃离。 随后发生空袭和路障,缅甸军队从克钦独立军撬开琥珀矿区。 联合国调查员在2018年的一份报告中指出,这次行动造成4名平民死亡,该地区最多有5000人被困。 另一份联合国事实调查报告援引了包括克钦在内的军队更广泛的行为,呼吁对缅甸的高级将领进行种族灭绝和危害人类罪的调查。

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克钦独立军的一名士兵在缅甸北部的琥珀矿附近战斗后被遗弃的一个村庄巡逻。

©HKUN LAT

两名前矿主通过电话采访口译员说,自政府军控制该地区以来,税收甚至更加苛刻。 在政府接管后,当两家矿山变得无利可图时,他们都关闭了矿井,几乎所有的深矿都已经停业,这里的经销商证实了这一点。 只有浅层矿井和一些秘密行动仍在运行。

追踪琥珀资助缅甸军队和民族民兵的收入是多么困难。 “作为消费者,”Donowitz说,“通过增加这些商品的价值,通过参与这些交易,你就是这场冲突的一部分。”

这不是这些标本上唯一的道德云。 许多富含化石的国家,包括中国,加拿大,蒙古和缅甸,都制定了法律,将独特的化石保存在其境内。 缅甸的规则威胁到5至10年监禁的违法者,数千美元的罚款,或两者兼而有之。 由于缅甸的琥珀化石滑过了宝石的漏洞,“这就像缅甸的文化遗产,古生物遗产,只是被批发撕裂出地并分布在世界各地,”恩格尔说。

邢强调他想要提取科学细节,而不是自己的标本。 他说他对这个问题很敏感,因为很多中国历史文物现在都坐在外国博物馆里。 “如果有一天缅甸获得和平,他们想建立一个琥珀博物馆或建立一个自然历史博物馆,[邢自己的研究所]希望将所有标本归还缅甸,”他说。 “它不会自由。但是,是的,我们很想归还他们。”

一些古生物学家也希望在矿山附近或至少在该国境内看到缅甸琥珀收集品。 “如果缅甸想要建立一个关于琥珀的博物馆,”格里马尔迪说,“借助我的专业知识帮助设计和建造它将会非常有趣。这将是非常有趣的,我认为应该这样做。” 最近几个月,一座私人琥珀博物馆在缅甸最大的城市仰光开业。 但除了教育之外,它的英文网站还提供琥珀批量出售,定制珠宝和化石采购,以及护送到琥珀市场的购买之旅,这表明博物馆是关于商业和保护的。

对于Tanai的居民来说,面对日常安全问题,谁拥有化石的问题都很苍白。 “现在没有稳定,也没有法治,”一位失业的矿工在电话中说。

但正式采访结束时,他有一个请求。 他说,挖掘琥珀的矿工不知道为什么科学家会关心昆虫和其中埋藏的其他生物。 “如果你知道,”他说,“请与我们分享?”

华盛顿州西雅图的记者Wudan Yan在缅甸仰光的报道中做出了贡献。

*更新,5月29日,下午12:20:此故事已更新,以反映琥珀标本中蛇的当前所有权。

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